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Claude Monet | Impressionist / Plein air painter

Claude Monet*, in full Oscar-Claude Monet (born November 14, 1840, Paris, France-died December 5, 1926, Giverny), French painter* who was the initiator, leader and unswerving advocate of the Impressionist style*.
In his mature works, Monet developed his method of producing repeated studies of the same motif in series, changing canvases with the light or as his interest shifted.

These series were frequently exhibited in groups-for example, his images of haystacks (1891)* and the Rouen Cathedral; 1894*.
At his home in Giverny, Monet created the water-lily pond that served as inspiration for his last series of paintings.
His popularity soared in the second half of the 20th century, when his works traveled the world in museum exhibitions that attracted record-breaking crowds and marketed popular commercial items featuring imagery from his art.

  • Childhood And Early Works
When Claude, the eldest son of Adolphe Monet, a grocer, was five years old, the family moved to the Normandy coast, near Le Havre, where his father took over the management of his family’s thriving ship-chandlering and grocery business. This event has more than biographical significance, for it was Monet’s childhood, spent along the beaches, and the intimate knowledge he gained of the sea and the rapidly shifting Norman weather, that would one day give rise to his fresh vision of nature.
Monet’s first success as an artist came when he was 15, with the sale of caricatures that were carefully observed and well drawn. In these early years he also executed pencil sketches of sailing ships, which were almost technical in their clear descriptiveness.
His aunt, Marie-Jeanne Lecadre, was an amateur painter, and, perhaps at her suggestion, Claude went to study drawing with a local artist. But his life as a painter did not begin until he was befriended by Eugène Boudin, who introduced the somewhat arrogant student to the practice-then uncommon-of painting in the open air. The experience set the direction for Monet, who for more than 60 years would concentrate on visible phenomena and on the innovation of effective methods to transform perception into pigment.

Although oil landscapes had been painted at least since the 16th century, they usually were produced in the studio-recollections, rather than direct impressions, of observations of nature.
The English painters* John Constable and J.M.W. Turner* made small oil sketches out-of-doors before 1810, but it is unlikely that Monet knew these studies. He first visited Paris in 1859-60, where he was impressed by the work of the Barbizon-school* painters Charles-François Daubigny* and Constant Troyon.
To his family’s annoyance, he refused to enroll in the École des Beaux-Arts. Instead, he frequented the haunts of advanced artists and worked at the Académie Suisse, where he met Camille Pissarro*.
This informal training was interrupted by a call to military service; he served from 1861 to 1862 in Algeria, where he was excited by the African light and colour. Monet’s choice of Algeria for service was perhaps a result of his admiration for the Romantic painter Eugène Delacroix*, whose colouristic work had been influenced by a visit to Morocco in 1832.

In 1862 Monet returned to Le Havre, perhaps because of illness, and again painted the sea with Boudin, while also meeting the Dutch marine painter Johan Barthold Jongkind. Later that year he continued to study in Paris, this time with the academician Charles Gleyre, in whose atelier he met the artists Frédéric Bazille, Alfred Sisley, and Pierre-Auguste Renoir. A
fter disagreements with their master, the group departed for the village of Chailly-en-Bière, near Barbizon in the forest of Fontainebleau. It was also during this period-or at least before 1872-that Monet discovered Japanese prints, the decorativeness and flatness of which were to have a strong influence on the development of modern painting in France.
The exceptional achievements of Monet’s prolific youthful period can be measured in works completed between 1865-1870, before he had begun to fragment his brushstrokes into the characteristic broken touches that were to become the hallmark of Impressionist style. One of the most ambitious of these early works (which was never finished, supposedly because of negative comments by Gustave Courbet) was Déjeuner sur l’herbe (1865-66; “Luncheon on the Grass”), named after Édouard Manet’s notorious painting shown in the Salon des Refusés in 1863.

In contrast to Manet’s masterpiece, which was a shocking adaptation of a Renaissance visual idea to a contemporary setting, Monet’s painting, about 15 feet high by 20 feet wide, was an utterly contemporary, yet unprovocative representation of a group of fashionably dressed picnickers in the forest of Fontainebleau. Monet did share with Manet, however, a concern for representing actual scenes of modern life rather than contrived historical, romantic, or fanciful subjects. Thus, Monet’s Déjeuner was an extension, by virtue of a more immediate empiricism, of the Realism of Courbet.
Impressionism, broadly viewed, was a celebration of the pleasures of middle-class life; indeed, Monet’s subject matter from this period often involved domestic scenes featuring his wife, son, and garden. Yet, painting la vie moderne (“modern life”) was not to be the primary aim of Monet’s art.
Of more significance in his case was his ceaseless search for painterly means to implement his radical view of nature. More so than his ambitious figure paintings, such works as The River (1868) or The Beach at Sainte-Adresse (1867) give a clear accounting of Monet’s advance toward the Impressionist style.
In the beach and sea pictures of 1865-67 Monet was plainly not trying to reproduce faithfully the scene before him as examined in detail but rather attempting to record on the spot the impression that relaxed, momentary vision might receive-what is seen rather than what is known, with all its vitality and movement. Boats, buildings, incidental figures, and the pebble beach are swiftly brushed in as flat colour patterns, with little attention paid to their weight or solidity.

  • First Impressionist Paintings
Monet’s life during the 1860s was precarious and itinerant, and he sold almost nothing; but several works were accepted for exhibition in the yearly Salons, most notably, and with great success, a fine but not yet Impressionist portrait of his future wife, Camille. Having already painted in Paris, Le Havre, Chailly, Honfleur, Trouville, and Fécamp and at other stations between Paris and the sea, Monet ended the 1860s at the Seine River resort known as La Grenouillère, at Bougival, where he and Renoir worked together for the first time.
In canvases almost identical in style, they made rapid notations of pleasure-seekers and bathers, rowboats bobbing in the foreground, and the scintillating reflections in the lapping water.
Regarded by Monet as “bad sketches”, they were precursors of the Impressionist style. Both artists’ Bougival studies interpret the light and movement of outdoor life in strong, abbreviating strokes, improvised at the moment of perception, that serve as equivalents for visual experiences never before committed to canvas in such a direct manner. In 1870 at Trouville, in broad, assured gestures, Monet painted a study of Camille on the beach. It is as animated an example of visual realism as had ever been painted: grains of sand remain embedded in the pigment.

As the 1870s began, Monet continued his pursuit of natural phenomena. In order to avoid the Franco-German War, he left his son and Camille, whom he had just married, and traveled to London. There, with Pissarro, he was introduced by Daubigny to Paul Durand-Ruel, who was to become his dealer.
In 1871 and 1872 he painted canals, boats, and windmills in the Netherlands and worked again at Le Havre. On his return, Monet rented a house at Argenteuil, on the Seine near Paris. The years he lived there mark the height of the Impressionist movement.
He helped organize an independent exhibition, apart from the official Salon, of the Impressionists’ work in 1874. 

  • Later Impressionism
Monet’s celebrated method of producing works in series, each representing the same motif under different light and weather conditions, was not fully implemented until the 1890s, but what is usually regarded as the first series was executed in or around the Gare Saint-Lazare in Paris during the winter of 1876-77. A total break with the customary Impressionist subjects, these works portray the train engines belching smoke and steam in the great shed, recalling J.M.W. Turner’s Rain, Steam, and Speed-The Great Western Railway of 1844 and prefiguring the mechanical subjects painted by Italian Futurists after 1909.
Monet’s life was less happy after he moved to Vétheuil, farther from Paris. In 1876 a liaison began between Monet and Alice Hoschedé, the wife of a department-store owner and collector. Monet had incurred a burden of debts in Argenteuil, and Camille was pregnant and ill. At Vétheuil the Monets were joined by Hoschedé, who had left her husband, and six of her children. Using funds from her dowry she assumed Monet’s debts and cared for Camille, who died in September 1879.

By 1881 the original Impressionist group had begun to disintegrate, although it was still to hold two more exhibitions-the eighth and last (in which Monet did not show) in 1886, after the advent of Neo-Impressionism. Only Monet continued with the same fervour to carry on the scrutiny of nature. Among the sites he chose during the 1880s were Pourville, Étretat, Fécamp, and Varangéville in Normandy; the rugged and isolated Breton island of Belle-Île; the wild Creuse River valley; Menton and Antibes in the Midi; and Bordighera in Italy. In 1886 he made a second visit to the Netherlands, to paint the tulip fields, before important sojourns at Étretat and Belle-Île.

In 1883 Monet, Hoschedé, her children, and Monet’s sons, Jean and Michel, settled at Giverny, a hamlet near Vernon, 52 miles (84 km) from Paris, on the tiny Epte River. There Monet purchased a farmhouse surrounded by an orchard, which was to be his home until his death and is now a French national monument. After the travels of the 1880s, Monet spent the ’90s at or near Giverny, concentrating on one series after another.

  • Last Years
After 1900, two ambitious projects, both far from Giverny, concluded Monet’s search for new motifs. The first (for which he made at least three trips to London between 1899 and 1904) was the extensive multiple series representing the River Thames, the Waterloo and Charing Cross bridges, and the Houses of Parliament. The works-exotic coloration and mysterious romantic mood-recall the Thames paintings of Turner and James McNeill Whistler. In these paintings it is atmosphere, more than the particularities of these structures, that is Monet’s subject; buildings and bridges are less tangible than the pulsating brushstrokes that give volume to the light-filled fog and mist.
The second and last of the architectural motifs Monet pursued was the canals and palaces of Venice. Monet began this series in 1908 and continued in 1909, although he worked on these subjects at Giverny until 1912. Venice was a perfect Impressionist subject, but the light, water, movement, architecture, and reflections in the water are more generalized in these works than the specific weather effects of the haystack and cathedral series.

In 1893 Monet had bought a strip of marshland across the road from his house and flower garden, through which flowed a tributary of the Epte. By diverting this stream, he began to construct a water-lily garden. Soon weeping willows, iris, and bamboo grew around a free-form pool, clusters of lily pads and blossoms floated on the quiet water, and a Japanese bridge closed the composition at one end.
By 1900 this unique product of Monet’s imagination (for his Impressionism had become more subjective) was in itself a major work of environmental art-an exotic lotusland within which he was to meditate and paint for almost 30 years. The first canvases he created depicting lilies, water, and the Japanese bridge were only about one square yard, but their unprecedented open composition, with the large blossoms and pads suspended as if in space, and the azure water in which clouds were reflected, implied an encompassing environment beyond the frame.

This concept of embracing spatiality, new to the history of painting and only implicit in the first water-lily paintings, unfolded during the years from 1915 until the artist’s death into a cycle of huge murals to be installed in Paris in two 80-foot oval rooms in the Orangerie of the Tuileries.

These were described in 1952 by the painter André Masson as “the Sistine Chapel of Impressionism”. This crowning achievement of Monet’s long, probing study of nature-his striving to render his impressions, as he said, “in the face of the most fugitive effects”-was not dedicated until after his death.
The many large studies for the Orangerie murals, as well as other unprecedented and unique works painted in the water garden between 1916 and 1925, were almost unknown until the 1950s but are now distributed throughout the major private collections and museums of the world. Despite failing eyesight due to cataracts, Monet continued to paint almost until his death in 1926.

  • Assessment
Although critical acclaim was slow in coming, Monet attracted the dedicated support of collectors throughout his career, most notably from Americans who discovered his work in the 1880s. His influence on other artists was wide-ranging, from his near contemporaries such as Vincent van Gogh to a diverse new generation of artists such as Émile Bernard, Pierre Bonnard, Henri Matisse, and Maurice de Vlaminck.
During the years 1886 to 1914, a predominantly American colony of artists gathered around him in Giverny and regarded him as an exemplar of modern French painting. They adopted his fresh palette, subject matter, and spontaneous style, eventually introducing these elements to American art.

After his death, Monet’s influence on contemporary art ebbed among the avant-garde, who favoured the more radical examples of artists such as van Gogh, Paul Cézanne, Matisse, and Marcel Duchamp. A revival of interest in his work occurred in the early 1950s.
Monet’s epic scale and formal innovations influenced Abstract Expressionist painters such as Mark Rothko and Jackson Pollock, and a general scholarly reassessment of his importance began to develop. Wildly popular retrospective exhibitions of his work toured the world during the last decades of the 20th century and established his unparalleled public appeal, sustaining his reputation as one of the most significant and popular figures in the modern Western painting tradition. | William C. Seitz © Encyclopædia Britannica, Inc.

Claude-Oscar Monet (Parigi, 14 novembre 1840 – Giverny, 5 dicembre 1926) è stato un pittore Francese, considerato il padre dell'Impressionismo.

  • La formazione artistica
Claude Monet nacque nel 1840 a Parigi in rue Laffitte, secondogenito di Claude Adolphe e di Louise Justine Aubrée, una giovane vedova al suo secondo matrimonio. Nel 1845 i Monet si trasferirono a Sainte-Adresse, un sobborgo di Le Havre, dove il padre iniziò a gestire un negozio di drogheria e di forniture marittime insieme con il cognato Jacques Lecadre. A quindici anni l'adolescente Claude cominciò a disegnare a matita e a carboncino, e a vendere bonarie caricature di personaggi della città alla buona somma di una decina di franchi l'una, acquistando così una certa fama nella città insieme ad un modesto gruzzolo

Dal 1856, nella scuola di Le Havre in cui era iscritto, Claude studiò disegno con un vecchio allievo di David, Jacques François Ochard, e conobbe il pittore Eugène Boudin, il suo vero primo maestro, che gli insegnò «come ogni cosa dipinta sul posto abbia sempre una forza, un potere, una vivacità di tocco che non si ritrovano più all'interno dello studio» indirizzandolo così alla pittura del paesaggio en plein air; con lui, quell'anno Monet espose a Rouen per la prima volta una sua tela, la Veduta di Rouelles.

Monet dirà poi che Boudin «con instancabile gentilezza, intraprese la sua opera d'insegnamento. I miei occhi finalmente si aprirono e compresi veramente la natura; imparai al tempo stesso ad amarla. L'analizzai con una matita nelle sue forme, la studiai nelle sue colorazioni. Sei mesi dopo [...] annunciai a mio padre che desideravo diventare un pittore e che mi sarei stabilito a Parigi per imparare».

Nel gennaio 1857 morì sua madre. Nel marzo del 1859 il padre di Monet fece richiesta al Municipio di Le Havre di una borsa di studio che permettesse a Claude di studiare pittura a Parigi. Non la ottenne ma, grazie ai propri risparmi, Claude a maggio partì ugualmente per la capitale a studiare con poca spesa all'Académie Suisse - fondata al Quai des Orfèvres da Charles Suisse, un vecchio modello di David - perché agli allievi non si mettevano a disposizione insegnanti, ma solo modelli. Qui ebbe modo di conoscere Delacroix, Courbet e Pissarro, col quale andava spesso a mangiare alla Brasserie des Martyrs, frequentata dai pittori realisti, oltre che da Baudelaire e dal critico Duranty, futuro sostenitore degli impressionisti sulle colonne della «Gazette des Beaux-Arts».

Frequentando anche il Café Guerbois, vide Manet e nei Salons conobbe Constant Troyon, pittore della Scuola di Barbizon che, evidentemente scettico della sua tecnica, gli consigliò di approfondire lo studio del disegno all'atelier di Couture, pittore rinomato e di notevoli capacità tecniche, ma autore di tele enfatiche di soggetti storici. Monet non ascoltò quel consiglio, ma preferì seguire in particolare le opere di Daubigny, che amava dipingere paesaggi dal vero.

Il 24 maggio 1860 Monet pubblicò nella rivista «Diogène» la sua ultima caricatura, quella di Lafenière, un noto attore dell'epoca, e in ottobre venne chiamato a prestare il servizio militare, che sarebbe dovuto durare sette anni, a meno che, secondo la legislazione francese del tempo, non si trovasse un sostituto che intendesse svolgerlo al suo posto. Arruolato nel Reggimento dei Cacciatori d'Africa, di stanza ad Algeri, rimase affascinato dalla luce e dai colori di quei luoghi.

Ammalato, nel 1862 tornò in licenza di convalescenza nella sua casa di Le Havre e qui riprese a dipingere insieme con il suo maestro Boudin e con Johan Barthold Jongkind, appena conosciuto casualmente. Per Monet fu importante l'esempio di questo pittore olandese che, all'aperto, si limitava a riprodurre il paesaggio in schizzi e acquerelli, per poi definirli sulla tela nel suo studio, conservando tuttavia la freschezza della prima osservazione.

Intanto il padre trovò un giovane che, in cambio di una somma di denaro, fece il servizio militare al posto di Claude che così, consapevole di aver bisogno di migliorare i propri mezzi tecnici, poté tornare a Parigi per studiare nell'atelier di Charles Gleyre, un pittore neoclassico frequentato anche dai giovani Renoir, Alfred Sisley e Bazille. È di quest'anno il suo primo dipinto importante, i Trofei di caccia, al d'Orsay di Parigi, una natura morta che guarda alla classica pittura olandese; anche nella Fattoria normanna, del 1863, è rilevante l'influsso della pittura olandese, oltre all'esempio di Boudin e Jongkind.

Insieme con Bazille, dalla finestra della casa di un amico comune in rue Fürstenberg, guarda lavorare nello studio di fronte Delacroix, il suo attuale maestro spirituale. Nell'estate del 1864 si stabilisce a Honfleur con Bazille, col quale e con Boudin e Jongkind, dipinge paesaggi e marine.

Un violento litigio con il padre ha per conseguenza la perdita di ogni aiuto economico: torna così a Parigi alla fine dell'anno. Qui, l'anno dopo, per la prima volta è ammesso al Salon con due sue marine, Il molo a Honfleur e La foce della Senna a Honfleur; di quest'ultima, il critico Paul Mantz scrive nella Gazette des Beaux-Arts che "non la dimenticheremo più. Eccoci interessati a seguire nei suoi tentativi futuri questo sincero autore di marine", lodando la sua maniera ardita di vedere le cose. È ispirato da un'analoga composizione di Jongkind, dipinta dall'artista olandese nello stesso luogo e nello stesso anno: se il colore è quello di Courbet, peculiari di Monet sono i tocchi fitti e rapidi sull'acqua e le pennellate spesse nella rappresentazione delle nuvole.

Trasferitosi in una pensione di Chailly, nei pressi del bosco di Fontainebleau, comincia a lavorare alla Colazione sull'erba, ispirata all'analogo, famoso dipinto di Manet. L'intenzione è di dipingere una grande tela di sei metri per cinque; posano per lui la sua intima amica Camille Doncieux e Bazille, l'uomo sdraiato a destra, mentre il personaggio seduto in primo piano potrebbe essere il pittore Lambron o Courbet.

Il dipinto non piace a Courbet e Monet lo lascia, incompiuto, come pegno per il pagamento della pensione. Lo riprenderà nel 1884 in cattive condizioni: tagliato in due parti, è conservato al Musée d'Orsay; ne esiste una replica, di piccole dimensioni e con varianti rispetto alla prima versione, eseguita nel 1866 e ora al Museo Puškin di Mosca. Anche qui mantiene il colorito di Courbet, ma l'effetto del dipinto è di una scioltezza che manca in Courbet ed è più immediata che in Monet.

  • Verso una nuova visione
Monet non amava e non s'interessava ai classici esempi della pittura, tanto da non entrare quasi mai al Louvre: la sua cultura artistica era e rimase limitata, ma egli compensava quell'apparente difetto nel vantaggio di poter guardare alla natura - l'unica fonte della sua ispirazione - senza precostituite impalcature mentali, abbandonandosi all'istinto della visione che, quando è immediata, ignora il rilievo e il chiaroscuro degli oggetti, che sono invece il risultato dell'applicazione al disegno di scuola. Pur ammirando i realisti come Corot e Courbet, non li imitava; eliminando la plasticità delle cose, Monet si sforzava di rappresentarle nell'immediatezza del fissarsi della loro immagine nella rètina dell'occhio, nel loro primo apparire alla coscienza.

Nel 1866 presenta al Salon di Parigi due tele, il ritratto di Camille in abito verde, un interno che ottiene l'approvazione di Émile Zola e di Édouard Manet, e Saint Germain l'Auxerrois, dipinto da una terrazza del Louvre, dove protagonista è il brillare della luce nelle foglie degli alberi.

Inizia a dipingere all'aperto Donne in giardino, dove Camille è l'unica modella delle tre donne rappresentate nel dipinto; rifiutato l'anno dopo dal Salon, gli viene comprato da Bazille per 2.500 franchi; tornato molti anni dopo in possesso di Monet, lo venderà nel 1921 allo Stato francese per 200.000 franchi. Una ripresa fotografica del giardino gli ha suggerito la profondità dello spazio ma Monet è interessato soltanto ai piani e ai colori: eliminato anche il rilievo, il risultato dà nel mosaico, perché ai colori mancano gli effetti di tono e la luce non vibra nella penombra e non penetra le figure e gli oggetti.

Nel giugno 1867 lascia momentaneamente Camille, che da lui aspetta un figlio, per andare ad abitare a Sainte-Adresse con la zia; l'8 agosto nasce il figlio Jean e Monet va a Parigi, abitando con Renoir e Bazille. Nel 1868 espone al Salon la Nave che lascia il porto di Le Havre; si trasferisce con Camille e il figlio prima a Fécamp e poi a Étretat per sfuggire ai creditori; arriva a tentare il suicidio nel giugno: è aiutato da Renoir e dal mercante Gaudibert, che gli compra delle tele, gli commissiona il ritratto della moglie e gli procura una casa a Saint-Michel, presso Bougival, sulla Senna, dove abita insieme con Renoir.
Qui, in riva alla Senna, dipingono entrambi gli effetti della riflessione della luce sull'acqua; ne La Grenouillère - lo stagno delle rane, uno stabilimento balneare di Bougival, le rapide e decise pennellate che accostano le differenze tonali e cromatiche realizzano una superficie liquida dinamica ed evidenziano i contrasti di luce e di ombra ma l'eccesso di nero utilizzato da Monet impedisce ancora di ottenere trasparenza dalle ombre; lo sfondo, malgrado l'intensa colorazione verde-oro del fogliame, manca di vibrazioni luminose e non riesce ad raccordarsi in una visione unitaria con la centralità del dipinto.

Il 26 giugno 1870 sposa Camille e la famiglia si trasferisce a Trouville, in Normandia; scoppiata la guerra con la Prussia, per evitare il richiamo alle armi, va a Londra, dove ritrova Charles-François Daubigny e Camille Pissarro, con il quale dipinge, visita i musei londinesi, interessandosi alle opere di Turner e Constable, e conosce l'importante mercante d'arte francese Paul Durand-Ruel, che ha una galleria d'arte in New Bond street. Il 17 gennaio 1871 muore suo padre.

Finita la guerra, torna in Francia passando per i Paesi Bassi, dove resta affascinato dal paesaggio e dove compra molte stampe giapponesi di Suzuki Harunobu, Hokusai e Hiroshige. A Parigi è informato della morte in guerra di Bazille e va a trovare in carcere Gustave Courbet, accusato di simpatie comunarde. Nel 1871, si stabilisce ad Argenteuil, vicino Parigi, in una casa con giardino davanti alla Senna, presa in affitto grazie ad una raccomandazione di Manet, in una casa con giardino di proprietà della vedova del notaio Aubry. Poco tempo dopo allestirà, su una barca cabinata, uno studio galleggiante, che rappresenterà nel 1874 nel Battello, ora al Rijksmuseum di Otterloo. Conosce il pittore dilettante e collezionista d'arte Gustave Caillebotte; grazie anche all'eredità paterna, può permettersi di vivere in modo confortevole.

  • La nascita dell'Impressionismo

Il 15 aprile 1874 s'inaugura, nello studio del fotografo Nadar, al secondo piano del 35 di boulevard des Capucines, la mostra del gruppo Societé anonyme des peintres, sculpteurs et graveurs, composto, fra gli altri, da Monet, Cézanne, Degas, Morisot, Renoir, Pissarro e Sisley, polemici nei confronti della pittura, allora di successo, accettata regolarmente nei Salons. Monet vi presenta la tela, dipinta due anni prima, Impressione, levar del Sole; il critico Louis Leroy prende spunto dal titolo del quadro per coniare ironicamente il termine impressionismo.

Scrive Leroy che:
«...fu una giornata tremenda quella in cui osai recarmi alla prima sul boulevard des Capucines insieme con Joseph Vincent, paesaggista, allievo di Bertin, premiato sotto diversi governi. L'imprudente era andato lì senza pensarci, credeva di vedere della pittura come se ne vede ovunque, buona e cattiva, più cattiva che buona, ma che non attentasse ai buoni costumi artistici, al culto della forma, al rispetto dei maestri. Ah, la forma! Ah, i maestri! Non ne abbiamo più bisogno, mio povero amico! Tutto questo è cambiato».
In compenso, un altro critico contemporaneo, Jules Castagnary, accettando il neologismo di "impressionisti", scrive che questi pittori
«...sono impressionisti nella misura in cui non rappresentano tanto il paesaggio quanto la sensazione in loro evocata dal paesaggio stesso. E proprio questo termine è entrato a far parte del loro linguaggio [...]. Da questo punto di vista hanno lasciato alle loro spalle la realtà per entrare nel regno del puro idealismo. Quindi la differenza essenziale tra gli impressionisti e i loro predecessori è una questione di qualcosa in più e qualcosa in meno dell'opera finita. L'oggetto da rappresentare è lo stesso ma i mezzi per tradurlo in immagine sono modificati [...]».
È certamente Turner ad avergli suggerito come dissolvere la forma mediante il colore: fondendo il mare e il cielo così da annullare l'orizzonte, rese ombre grigie le navi dello sfondo, il paesaggio, divenuto, nell'immediata impressione visiva del pittore, un insieme di forme vaghe, dà all'osservatore di quella "impressione" riportata sulla tela un'emozione suggestiva e indefinita.

Sono questi gli anni in cui Monet dà il meglio di sé: nella Vela sulla Senna ad Argenteuil scompaiono i contrasti di tono, che si mutano in passaggi tonali ottenuti non fondendo ma accostando le tinte, fra le quali non è utilizzato il nero, ma le ombre vengono ricavate accentuando l'intensità del tono.
«La rappresentazione dello spazio, non articolata, senza piani precisi, unisce il vicino e il lontano. Viola e gialli sono nell'azzurro dell'acqua come del cielo, eppure il loro tono diverso distingue la sostanza liquida dall'eterea, in modo da costruire lo specchio del fiume come base del cielo. La prospettiva geometrica è abbandonata per rivelare il fluire infinito della vita atmosferica. Ciascun colore è attenuato, ma il loro insieme è intenso, per rivelare la contemplazione del giorno che muore infocato all'orizzonte, mentre la gran vela si raffredda in penombra grigia. È la contemplazione del visionario che partecipa alla vita della luce, al suo lento morire al tramonto, al suo diffondere su tutta la natura un velo di malinconia» - (Venturi)
Il Ponte di Argenteuil, del 1874, un tema dipinto da molti impressionisti, è una composizione equilibrata, classicamente ritmata: gli alberi delle barche richiamano i piloni del ponte e la vela arrotolata, la sponda; l'azzurro dell'acqua in primo piano richiama l'azzurro del cielo mentre i verdi e i gialli vibrano nell'acqua come nella riva e negli alberi del fondo.

Il 24 marzo 1875 il gruppo degli impressionisti organizza una vendita collettiva di dipinti che, malgrado il basso prezzo dell'offerta, non ha successo; Monet è nuovamente in difficoltà economiche, malgrado gli aiuti di Caillebotte e di Manet. Anche una seconda mostra, tenuta l'anno seguente, dove Monet presenta 18 tele, si rivela un fallimento. Nell'estate conosce il ricco finanziere e collezionista Hoschedé, del quale diviene amico e allaccia una relazione con la moglie di questi, Alice.
È il periodo in cui i critici d'arte si pongono con serietà il problema di una corretta comprensione del fenomeno impressionista: per Paul Mantz l'impressionista è «l'artista sincero e libero che, rompendo con i procedimenti di scuola, con i raffinamenti alla moda, subisce, nell'ingenuità del suo cuore, il fascino assoluto che promana dalla natura e traduce, con semplicità e con la maggiore franchezza possibile, l'intensità dell'impressione subìta»; per Duranty, «...la scoperta degli impressionisti consiste propriamente nell'aver riconosciuto che la grande luce scolora i toni, che il sole riflesso dagli oggetti tende, per forza di chiarezza, a ricondurli a quella unità luminosa che fonde i sette raggi prismatici in un unico sfavillio incolore, che è la luce. D'intuizione in intuizione, a poco a poco sono arrivati a decomporre la luce solare nei suoi raggi, nei suoi elementi, e a ricomporre la sua unità attraverso l'armonia generale delle iridescenze che essi spandono nelle tele».
Nel 1877 il gruppo fonda il giornale L'impressioniste, rivendicando il rifiuto di dedicarsi a temi pittorici allora maggiormente in voga, come quelli storici e di genere e affermando che ciò che distingue dagli altri pittori gli impressionisti è che essi trattano «un soggetto per i valori tonali e non per il soggetto in se stesso».

È anche l'anno in cui Monet dipinge una serie di vedute, in ore e luci diverse, e in differenti angolature, della stazione parigina di Saint-Lazare, moderna costruzione in ferro e vetro, uno dei maggiori simboli della modernità.
Scrive Zola che
"vi si sente lo sferragliare dei treni che arrivano veloci, si vedono le zaffate di fumo che roteano sotto i vasti hangar. Oggi la pittura è là, in quegli ambienti moderni con la loro bella grandezza. I nostri artisti devono scoprire la poesia delle stazioni come i loro padri scoprirono quella delle foreste e dei fiumi".
Qui, oltre a riferimenti al Turner, scoperto a Londra, della Pioggia, vapore e velocità, appare anche l'interesse di Monet per soggetti fumosi, nebbiosi, di consistenza incerta - a dispetto della poderosa struttura metallica della stazione e della minacciosa solidità delle locomotive - e di difficile resa, come se volesse ribadire che la realtà stessa è di dubbia interpretazione e non esiste un modello definito per sempre per la sua decifrazione.

Il metodo di lavoro di Monet, nel riprodurre lo stesso soggetto in diverse ore della giornata, è stato descritto da Maupassant, che lo vide dipingere a Étretat:
"cinque o sei tele raffiguranti lo stesso motivo in diverse ore del giorno e con diversi effetti di luce. Egli le riprendeva e le riponeva a turno, secondo i mutamenti del cielo. L'artista, davanti al suo tema, restava in attesa del sole e delle ombre, fissando con poche pennellate il raggio che appariva o la nube che passava [...] Io l'ho visto cogliere così un barbaglio di luce su una roccia bianca e registrarlo con un fiotto di pennellate gialle che stranamente rendevano l'effetto improvviso e fuggevole di quel rapido e inafferrabile bagliore. Un'altra volta vide uno scroscio d'acqua sul mare e lo gettò rapidamente sulla tela: ed era proprio la pioggia che riuscì a dipingere".
Monet si trasferisce nel 1878 a Parigi, in rue d'Edimbourg, dove nasce nel marzo il secondo figlio Michel. Nel giugno, il finanziere Hoschedé dichiara fallimento e la sua famiglia, composta di 5 figli, insieme con quella di Monet, si trasferisce a Vétheuil ma Hoschedé lascia l'anno dopo la famiglia per tornare a Parigi.

Il 5 settembre 1879 Camille, a soli 32 anni, muore di cancro: Monet la riprenderà in un drammatico dipinto, Camille Monet sul letto di morte, ora al museo d'Orsay, confidando di essersi
«...trovato al capezzale del letto di una persona che mi era molto cara e che tale rimarrà sempre. I miei occhi erano rigidamente fissi sulle tragiche tempie e mi sorpresi a seguire la morte nelle ombre del colorito che essa depone sul volto con sfumature graduali. Toni blu, gialli, grigi, che so. A tal punto ero arrivato. Naturalmente si era fatto strada in me il desiderio di fissare l'immagine di colei che ci ha lasciati per sempre».
Nel 1880 manda due tele al Salon - una sola sarà accettata - e questo suo gesto indispone Degas, che lo accusa di "sfrenata réclame"; Monet risponderà indirettamente riaffermando di continuare a essere un impressionista ma di vedere «...solo raramente i miei confratelli, uomini e donne. La chiesetta è divenuta una scuola banale che apre le sue porte al primo imbrattatele»: sembra che volesse riferirsi a Gauguin. Monet non partecipò più alle mostre collettive degli altri impressionisti che continueranno a essere organizzate fino al 1886.

Zola arriva a pensare che l'impressionismo sia finito:
«...la grande disgrazia è che nessun artista ha realizzato, potentemente e definitivamente, la nuova formula che tutti loro apportano, sparsa nelle loro opere. La formula vi è divisa all'infinito, ma nessuna parte, in ciascuno di loro, la si trova applicata da un maestro».
Lo scrittore sembra non comprendere che un autentico impressionista non può evidentemente avere un maestro pittore da imitare, ma in compenso percepisce che la crisi dell'impressionismo è iniziata.

Nelle sale della rivista La vie moderne, il 7 giugno 1880 Monet espone con successo 18 tele. Dipinge soprattutto sulle coste della Normandia, a Fécamp, Dieppe, Pourville, Le Havre, Étretat. Il 15 febbraio 1881 offre dei quadri al mercante Paul Durand-Ruel, e si lega commercialmente con lui che paga bene e accetta da Monet qualunque tela.

Proseguendo nel programma che si era dato dipingendo la stazione Saint-Lazare, Monet progetta una serie di tele con il medesimo soggetto ripreso in diverse stagioni e in ore diverse del giorno, quasi a voler realizzare quel che lo scrittore Ernest Chesneau, nel suo romanzo La chimera, aveva immaginato nel 1879:
«Otterrò la varietà dalla stagione, dall'ora del giorno, dalla temperatura, dal vento, dalla pioggia, dal caldo, dal freddo, dal mattino, dal pomeriggio... tutte queste sfumature dell'anno dovranno precisarsi con una esattezza così viva, nella luce del quadro, che un qualunque passante dovrà esclamare ammirato: "toh, è mezzogiorno!"».
Nel marzo 1883, dopo aver tenuto un'importante mostra, si trasferisce con Alice e la famiglia a Giverny, in Normandia, affittando un casolare alla confluenza del fiume Epte con la Senna: organizza un giardino e costruisce un hangar per le sue barche che utilizza per dipingere sull'acqua; in quei giorni, il 30 aprile, muore Manet.

  • Oltre l'impressionismo
A dicembre va con Renoir per un breve soggiorno a Bordighera; rientrato a Giverny, a gennaio riparte ancora per Bordighera da solo perché, come scrive a Durand-Ruel:
«...come mi è stato piacevole fare il viaggio da turista con Renoir, così sarebbe per me imbarazzante farlo in due per lavorare; ho sempre lavorato meglio in solitudine e secondo le mie sole impressioni».
Arrivato in città, scende alla "Pension Anglaise" (via Circonvallazione 22) dove vi si trattiene fino all'aprile del 1884 dipingendo più di 50 tele.

È in ammirazione di una natura che gli appare esotica, con la luce del Mar Mediterraneo, con le sue palme e la sua acqua blu; scrive ancora a Durand-Ruel, l'11 marzo che:
«...forse farò gridare un po' i nemici del blu e del rosa, per via di questo splendore, di questa luce fantastica che mi applico a rendere; e quelli che non hanno visto questo paese o che l'hanno visto male, grideranno, son sicuro, all'inverosimiglianza, sebbene io sia molto al di sotto del tono: tutto è colore cangiante e fiammeggiante, è ammirevole, e ogni giorno la campagna è più bella e io sono incantato del paese».
Esaspera il colore utilizzando toni puri, rende sommarie le forme ma ne mantiene il volume: scrive ad Alice di fare molta fatica perché «...non riesco ancora a cogliere il tono del paese; a volte sono spaventato dai colori che devo adoperare, ho paura di essere troppo terribile». In effetti il suo stile è ormai fuori dall'impressionismo e anticipa i Fauves di venti anni.

Torna a Giverny e a Parigi espone 10 tele nella III Esposizione internazionale organizzata dal mercante d'arte Georges Petit, in modo da sottrarsi alla tutela di Durand-Ruel e farsi conoscere da un più ampio circuito di collezionisti; anche negli anni successivi parteciperà alle Esposizioni organizzate da Petit. Dalla fine di 1884, Monet è diventato l'amico del critico d'arte e romanziere Octave Mirbeau, che ha contribuito alla sua riconoscenza pubblica ed alla vendita delle sue opere.

Dal 15 maggio al 15 giugno 1886 si tiene a Parigi, organizzata da Petit, quella che è stata definita l'ottava e ultima mostra degli impressionisti; in realtà vi partecipano anche i neoimpressionisti Seurat e Signac, Gustave Loiseau e Camille Pissarro, che ora aderisce alle teorie dei pointillistes e Gauguin, che allora si definisce ma non è un impressionista.

Nel maggio 1887 Durand-Ruel - col quale Monet è ora in rapporti freddi - organizza una mostra di impressionisti a New York; l'anno dopo Monet è a Londra; tornato in Francia, gli viene offerta la Legion d'onore che tuttavia rifiuta. Nel giugno 1889 espone nella Galleria di Petit 145 tele in una mostra antologica della sua pittura dal 1864 al 1889; nell'ottobre organizza una sottoscrizione pubblica per acquistare dalla vedova di Manet l'Olimpia da donare allo Stato.

Inizia a dipingere, dal 1889-1891, la serie dei Covoni, scanditi nel mutare delle stagioni e delle ore; scrive a Gustave Geffroy, nell'ottobre del 1890:
«Sgobbo molto, mi ostino su una serie di diversi effetti, ma in questo periodo il sole declina così rapidamente che non mi è possibile seguirlo [...] vedo che bisogna lavorare molto per riuscire a rendere quello che cerco: l'istantaneità, soprattutto l'involucro, la stessa luce diffusa ovunque, e più che mai le cose facili, venute di getto, mi disgustano».
Sempre più indifferente al soggetto, Monet non si preoccupa che le forme siano anche elementari purché gli diano occasione di manifestare il suo interesse per l'irradiazione della luce; non a caso Kandinskij, avendone visto un esemplare a Mosca, ricorderà nel 1913 che, solo abituato alla pittura naturalistica:
«...per la prima volta mi trovavo di fronte a un dipinto rappresentante un pagliaio, come diceva il catalogo, ma che io non riconoscevo come tale. Questa incomprensione mi turbava, m'indispettiva; trovavo che il pittore non aveva il diritto di dipingere in modo così impreciso; sentivo sordamente che in quell'opera mancava l'oggetto (il soggetto), ma con stupore e sgomento constatavo che non solo mi sorprendeva ma s'imprimeva indelebilmente nella mia memoria e si riformava davanti agli occhi nei minimi particolari [...] La pittura mi apparve dotata di una favolosa potenza e inconsciamente l'oggetto trattato nell'opera perdette, per me, parte della sua importanza come elemento indispensabile».
Esposti presso Durand-Ruel nel maggio 1891, la serie dei suoi Covoni ha successo e le tele vengono anche vendute da Monet direttamente ai collezionisti; la stessa cosa avverrà per la serie dei suoi Pioppi, che vengono presentati il 29 febbraio 1892 ancora presso la Casa Durand-Ruel.

Ormai ricco, acquista la casa di Giverny e la ristruttura creando il famoso stagno dove coltiverà le ninfee. Morto nel marzo 1891 Ernest Hoschedé, Monet può sposare Alice il 16 luglio 1892; inizia a dipingere la serie delle Cattedrali di Rouen*. Con la morte di Caillebotte, il 2 marzo 1894, per testamento la sua collezione di dipinti impressionisti viene donata ai Musei francesi.

Venti delle circa trenta Cattedrali dipinte da Monet a Rouen negli inverni del 1892 e del 1893, e poi completate a Giverny, sono esposte in una mostra nel 1895; il pittore le riprese dal secondo piano di un negozio situato di fronte alla facciata occidentale, col consueto metodo di lavorare a ogni tela nel momento del cambiamento della luce del giorno.

L'amico Georges Clemenceau le elogia, scrivendo che Monet:
«...ci ha dato la sensazione che le tele avrebbero potuto essere cinquanta, cento, mille, tante quante i minuti della sua vita»;
Pissarro scrive che:
«...è l'opera di un volitivo, ponderata, che insegue le minime sfumature degli effetti che non vedo realizzati da nessun altro artista»;
per Signac sono
"pareti meravigliosamente eseguite";
per Proust, guardando per la prima volte quelle tele nelle quali:
«si svela la vita di quella cosa fatta dagli uomini, ma che la natura ha ripreso immergendola in sé [...] voi sentite davanti a questa facciata un'impressione confusa ma profonda».
Ma non mancano anche le critiche negative: per Lionello Venturi lo studio della luce nelle serie dei Covoni, come nelle Cattedrali, nelle successive vedute londinesi e infine nelle Ninfee ...è un programma scientifico, ma la realizzazione pittorica rivela tendenze sentimentali. L'espressione dell'inesprimibile, del mistero, di sentimenti così generali che perdono il loro carattere concreto e la loro evidenza artistica, rivela in Monet quel medesimo gusto donde nacque il simbolismo. Qui Monet appare un velleitario, perché quel che rimane in lui di impressionistico gli impedisce di realizzare appieno il nuovo ideale.

La cathédrale de Rouen, façade occidentale, 1894, è una delle più chiare della serie. Blanche parla di «dramma atmosferico». Ma l'opinione più diffusa tra i critici è che le Cattedrali siano «il segno più evidente della decadenza creativa di Monet: nelle Meules [Covoni] la natura non ha ottenuto una forma, ma la Cattedrale di Rouen ha essa stessa una forma che la pittura di Monet cerca di conservare senza riuscirvi».

Dal gennaio all'aprile 1895 è in Norvegia, a Sandviken, dipingendo fiordi e paesaggi invernali; scrive il 26 febbraio a Geffroy:
«...sono stupito di tutto quel che vedo in questo meraviglioso paese [...] sono come in un incantesimo, malgrado la perfida alimentazione; e che sangue cattivo mi son fatto per non poter dipingere tutto ciò che volevo!».
Dal gennaio al marzo 1897 è a Pourville-sur-Mer, dipingendo una serie di marine, mentre a Stoccolma si organizza una mostra di sue opere; nell'estate, alla II Biennale di Venezia vengono esposte venti sue opere. Nel giugno 1898 viene allestita nella Galleria Petit di Parigi un'esposizione di 61 tele di Monet.

Il 6 febbraio 1899 muore Suzanne Hoschedé, la figliastra che aveva sposato il pittore, allievo di Monet, Théodore Butler e un mese prima era scomparso l'amico Alfred Sisley. In estate, Monet è a Londra e vi tornerà ancora per tre anni: dal balcone della sua stanza al Savoy Hotel riprende vedute del panorama londinese e del Tamigi; nell'autunno, a Giverny, si dedica a dipingere le ninfee del suo giardino.

Trentasette tele con vedute del Tamigi sono esposte nella Galleria Durand-Ruel nel 1904; Monet scrisse di amare la Londra invernale, quando la città «...diviene una massa, un tutto unico ed è così semplice. Ma più d'ogni altra cosa, di Londra mi piace la nebbia».

Più di tante altre opere, le 41 tele complessive del ciclo testimoniano ancora una volta l'uscita di Monet dall'impressionismo verso approdi di visionarietà simbolistica: se il Ponte di Waterloo, del 1902, conservato in una collezione privata, è un grumo di pennellate nere con uno sfondo inquietante di fabbriche fumose avvolte nella nebbia, l'analogo tema ripreso nella tela dell'Ermitage di San Pietroburgo è pressoché illeggibile nella rappresentazione di una nebbia assoluta - un "manto misterioso" - che avvolge tutta la città conferendole, secondo il pittore, una "meravigliosa grandiosità".
È evidente come, da questo suo programma di resa del "mistero" e del "grandioso", l'impressionismo non abbia nulla a che vedere: così è del Parlamento di Londra, del 1904, al d'Orsay di Parigi, che scioglie le forme per approdare all'espressione di una deliberata visionarietà.

Dal settembre al novembre 1908 è a Venezia; dice di Palazzo Ducale che:
«...l'artista che concepì questo palazzo fu il primo degli impressionisti. Lo lasciò galleggiare sull'acqua, sorgere dall'acqua e risplendere nell'aria di Venezia come il pittore impressionista lascia risplendere le sue pennellate sulla tela per comunicare la sensazione dell'atmosfera. Quando ho dipinto questo quadro, è l'atmosfera di Venezia che ho voluto dipingere.
Il palazzo che appare nella mia composizione è stato solo un pretesto per rappresentare l'atmosfera. Tutta Venezia è immersa in quest'atmosfera. Nuota in questa atmosfera. Venezia è l'impressionismo in pietra».
Ritorna a Venezia anche l'anno dopo e continuerà a dipingere a memoria vedute veneziane.

  • Le Ninfee
Il 19 maggio 1911 muore la moglie Alice; il 1º febbraio 1914 perde anche il figlio Jean - l'altro figlio, Michel, morirà in un incidente d'auto nel 1966 - e la figliastra Blanche si stabilisce con Monet; nella casa di Giverny dispone un nuovo, più grande studio, adatto a contenere i grandi pannelli con la rappresentazione delle ninfee del suo giardino.
«Lavoro tutto il giorno a queste tele, me le passano una dopo l'altra. Nell'atmosfera riappare un colore che avevo scoperto ieri e abbozzato su una delle tele. Immediatamente il dipinto mi viene dato e cerco il più rapidamente possibile di fissare in modo definitivo la visione, ma di solito essa scompare rapidamente per lasciare al suo posto a un altro colore già registrato qualche giorno prima in un altro studio, che mi viene subito posto innanzi; e si continua così tutto il giorno».
Nel 1920 Monet offre allo Stato francese dodici grandi tele di Ninfee, lunga ciascuna circa quattro metri, che verranno sistemate nel 1927 in due sale ovali dell'Orangerie delle Tuileries; altre tele di analogo soggetto saranno raccolte nel Musée Marmottan.
«Non dormo più per colpa loro - scrive nel 1925 - di notte sono continuamente ossessionato da ciò che sto cercando di realizzare. Mi alzo la mattina rotto di fatica [...] dipingere è così difficile e torturante. L'autunno scorso ho bruciato sei tele insieme con le foglie morte del giardino. Ce n'è abbastanza per disperarsi. Ma non vorrei morire prima di aver detto tutto quel che avevo da dire; o almeno aver tentato. E i miei giorni sono contati».
Condannate come un grave errore artistico dal Venturi, sono esaltate da Cesare Brandi, che vede in esse
«il quadro da mostrare a chi ricerca il soggetto, il messaggio, la comunicazione: il quadro che fa capire cos'è la pittura o, se non si capisce, la fa ignorare per sempre [...] si assiste come a una continua partenza, quasi le ninfee salissero vorticosamente al cielo sbocciando in pioggia di stelle come i bengala. Ed esse sono là, nel languore esaltato di quell'acqua torbida e purissima, in cui nascono di volta in volta i colori più squillanti della tavolozza più ricca che sia mai esistita».
Il ponte giapponese, nelle versioni del 1924 al Musée Marmottan, o La casa dell'artista, dello stesso anno, sono opere ormai astratte, che vengono giustificate non solo da uno specifico programma artistico ma dalla stessa malattia agli occhi che gli impediva di riconoscere l'effettiva tonalità dei colori: scriveva lo stesso Monet:
«...i colori non avevano più la stessa intensità per me; non dipingevo più gli effetti di luce con la stessa precisione. Le tonalità del rosso cominciavano a sembrare fangose, i rosa diventavano sempre più pallidi e non riuscivo più a captare i toni intermedi o quelli più profondi [...]
Cominciai pian piano a mettermi alla prova con innumerevoli schizzi che mi portarono alla convinzione che lo studio della luce naturale non mi era più possibile ma d'altra parte mi rassicurarono dimostrandomi che, anche se minime variazioni di tonalità e delicate sfumature di colore non rientravano più nelle mie possibilità, ci vedevo ancora con la stessa chiarezza quando si trattava di colori vivaci, isolati all'interno di una massa di tonalità scure».
Nel giugno del 1926 gli viene diagnosticato un carcinoma del polmone e il 5 dicembre muore: ai funerali partecipa tutta la popolazione di Giverny.
Quello stesso anno aveva scritto di aver avuto «il solo merito di aver dipinto direttamente di fronte alla natura, cercando di rendere le mie impressioni davanti agli effetti più fuggevoli, e sono desolato di essere stato la causa del nome dato a un gruppo, la maggior parte del quale non aveva nulla di impressionista». | © Wikipedia

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