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Anselm Kiefer, 1945 | Neo-expressionist painter / sculptor

"Art is difficult, it is not entertainment!" - Anselm Kiefer, German painter and sculptor.

Biography from: Metropolitan Museum of Art

Anselm Kiefer was born in Donaueschingen, Baden-Württembürg, Germany, and raised near the east bank of the Rhine in the region of the Black Forest.
Kiefer was named after the nineteenth-century classical painter Anselm Feuerbach and planned from childhood to become an artist.
After studies at the university in Freiburg and the academy in Karlsruhe, he studied informally in the early 1970s with the artist Joseph Beuys on occasional visits to Düsseldorf.

Anselm Kiefer | Die fruchtbare Halbmond / La Mezzaluna fertile | Sammlung Essl Museum

Before moving to Barjac, in the Languedoc region in the south of France, in 1992, Kiefer made art at home in Hornbach and then in a large converted brick factory in Buchen. He recently moved from the south of France to Paris.

The great majority of Kiefer’s works since his emergence in the late 1960s through the 1990s refer to subjects drawn from Germany and its culture: German history, myth, literature, art history, music, philosophy, topography, architecture, and folk customs, even going so far as to exploit clichés or commonplace icons - for example, Wagner’s operatic Ring cycle, Goethe’s poetry, or the mythical mountain resting place of Emperor Frederick I (Barbarossa, ca. 1125-1190).

Either directly or by strong implication, many of these references to German culture and history also evoke the uses and misuses to which the visual and verbal propaganda of the Third Reich subjected them.
As Kiefer has said in reference to this national legacy of World War II, “[A]fter the ‘misfortune,’ as we all name it so euphemistically now, people thought that in 1945 we were starting all over again. . . . . It’s nonsense. The past was put under taboo, and to dig it up again generates resistance and disgust”.

Cultural critic Andreas Huyssen, in a 1992 essay, commented on the reception of Kiefer’s works in the 1970s and 1980s, noting that the artist’s Germanness functioned very differently in the United States and Germany.
While Americans have often understood Kiefer to be a sole struggler against the repression of Germany’s fascist past, Vergangenheitsbewältigung (“coming to terms with the past”) has been the dominant theme in German intellectual life since the early 1960s.

Kiefer’s work, begun toward the end of the decade, developed in that context. “For German critics”, Huyssen wrote, “the issue was rather how Kiefer went about dealing with this past. To them Kiefer’s deliberate strategy of opening a Pandora’s box of fascist and nationalistic imagery amounted to a kind of original sin of the post-Auschwitz era”.

In 1969, during a trip through Switzerland, France, and Italy, Kiefer staged a series of photographic self-portraits called Occupations, in which he dressed in paramilitary clothes and struck a pose that imitated Hitler in various natural and monumental settings.
It was a provocative gesture that Kiefer layered with additional meanings - in one image, he is photographed from the back against the backdrop of the sea, much like a Romantic wanderer in a painting by Caspar David Friedrich.

Three histories converge in a single photograph: the early nineteenth century, the 1930s, and the time of the work’s making in the late 1960s. For Kiefer, understanding history begins with its invocation, restaging, or excavation.

Layers of multiple histories and media are hallmarks of Kiefer’s work.
He is best known for his paintings, which have grown increasingly large in scale with additions of lead, broken glass, and dried flowers or plants.
Their encrusted surfaces and thick layers of impasto are physical evocations of the sediments of time and meaning they convey.

The subjects and themes of these large-scale pictures are developed by the artist in associated works on paper—series of sketches, watercolors, and altered or collaged photographs.
These drawings develop the artist’s themes through experimentation—as preliminary or intermediary studies - and result in beautifully finished, stand-alone works of art.

Kiefer is an avid reader and deeply interested in how literature and philosophy are produced and disseminated.
Since the late 1960s, in addition to paintings, drawings, and photographs, he has made a number of large-scale, unique artist books.
He regards the medium of these books as something fluid, somewhat like cinema.
Early examples are typically worked-over photographs; his more recent books consist of sheets of lead layered with the artist’s characteristic materials of paint, minerals, or dried plant matter.

Heavy but pliant, lead has been used by Kiefer throughout his career for its various alchemical or deleterious connotations.
Indeed, touching and turning the pages of these later leaden volumes would expose the reader to the books’ toxic substance.

Kiefer’s interest in exploring the possibility of coming to terms with the Nazi past by transgressing postwar taboos against visual and verbal icons of the Third Reich is replete with irony.
In his large-scale paintings or recent sculptures, the weight of history is viscerally palpable.
The drawings, on the other hand, can appear delicately lyrical or caricatural. The photographic works in particular suggest to what extent Kiefer’s work is linked to conceptual art of the time and his interest in mockery and humor as tools of expression.
They also suggest how this post-Duchampian art insists on its own built-in contradictions, which requires, by way of interpretation, the participation of the viewer. | Source: © Metropolitan Museum of Art

Anselm Kiefer | Deutschlands Geisteshelden, 1973 | The Broad Museum, Los Angeles

Born at the close of World War II, Anselm Kiefer reflects upon and critiques the myths and chauvinism that propelled the German Third Reich to power.
With immense scale and ambition, his paintings depict his generation’s ambivalence toward the grandiose impulse of German nationalism and its impact on history.

Painted in extreme perspective, "Deutschlands Geisteshelden" positions the viewer at the mouth of a great hall, an amalgam of Kiefer’s former studio and Carinhall, a German hunting lodge used to store looted art during the Nazi era.
Burning torches line the walls of the space, which is empty except for the names of inspirational artists and writers scrawled above the receding floor: Joseph Beuys, Arnold Böcklin, Adalbert Stifter, Caspar David Friedrich, Theodor Storm and many others.
This is hardly a triumphal place; the lodge keeps vigil, housing names that have become embroiled in a painful history. | © The Broad Museum, Los Angeles

Anselm Kiefer | Deutschlands Geisteshelden, 1973 | The Broad Museum, Los Angeles

Nato alla fine della seconda guerra mondiale, Anselm Kiefer riflette e critica i miti e lo sciovinismo che portarono al potere il Terzo Reich tedesco.
Con immensa scala ed ambizione, i suoi dipinti descrivono l'ambivalenza della sua generazione verso il grandioso impulso del nazionalismo tedesco ed il suo impatto sulla storia.

Dipinto in una prospettiva estrema, "Deutschlands Geisteshelden" posiziona lo spettatore all'imboccatura di una grande sala, un amalgama dell'ex studio di Kiefer e di Carinhall, un capanno di caccia tedesco utilizzato per conservare opere d'arte saccheggiate durante l'era nazista.
Le torce accese fiancheggiano le pareti dello spazio, che è vuoto ad eccezione dei nomi di artisti e scrittori ispiratori scarabocchiati sopra il pavimento sfuggente: Joseph Beuys, Arnold Böcklin, Adalbert Stifter, Caspar David Friedrich, Theodor Storm e molti altri.
Questo non è certo un luogo trionfale; la loggia veglia, ospitando nomi che sono rimasti invischiati in una storia dolorosa. | © The Broad Museum, Los Angeles

Anselm Kiefer | Heroic Symbols, 1969 | Metropolitan Museum of Art

In 1969, near the end of his studies at the art academy in Karlsruhe, Germany, Kiefer staged photographs of himself in paramilitary costumes, at times in Romantic-style landscapes throughout Western Europe.
Wearing jodhpurs and boots or a dark green coat, Kiefer reenacted the Nazi salute that was, by nature of Kiefer's own Germanness and by the horrendous history such a gesture invoked, a highly provocative subject.

Kiefer's ironic title derives from the article "Heroic Symbols" that appeared in a 1943 issue of the propaganda journal Art of the German Reich.
Published by the National Socialist party between 1937-1944, the magazine was one of the artist's sources of Fascist imagery. | © The Metropolitan Museum of Art

Anselm Kiefer | Heroic Symbols, 1969 | Metropolitan Museum of Art

Nel 1969, verso la fine dei suoi studi presso l'accademia d'arte di Karlsruhe, in Germania, Kiefer ha messo in scena fotografie di se stesso in costumi paramilitari, a volte in paesaggi in stile romantico in tutta l'Europa occidentale.
Indossando pantaloni alla cavallerizza e stivali od un cappotto verde scuro, Kiefer rievocava il saluto nazista che era, per natura della germanicità di Kiefer e per l'orrenda storia che tale gesto evocava, un argomento altamente provocatorio.

Il titolo ironico di Kiefer deriva dall'articolo "Simboli eroici" apparso in un numero del 1943 della rivista di propaganda Art of the German Reich.
Pubblicata dal partito nazionalsocialista tra il 1937-1944, la rivista fu una delle fonti dell'immaginario fascista dell'artista. | © The Metropolitan Museum of Art

Anselm Kiefer | Everyone Stands Under His Own Dome of Heaven, 1970 | Metropolitan Museum of Art

"Everyone Stands under His Own Dome of Heaven" reimagines the figure of the artist in a vast, snow-dusted field, isolated by a transparent hemisphere.
The figure’s Nazi salute is visible but shielded by the dome. Kiefer has explained that the pose acts like a "lightning rod" for our attention while the dome limits its power; this combination demonstrates the artist’s conviction that there is no single teleological system of belief, such as Christianity or Marxism, appropriate for all human beings.
In discussing this work, Kiefer stated, "Each man has his own dome, his own perceptions, his own theories. There is no one god for all. Each man has his own, and sometimes [it] overlaps with or intersects another’s". | © The Metropolitan Museum of Art

Anselm Kiefer | Everyone Stands Under His Own Dome of Heaven, 1970 | Metropolitan Museum of Art

"Ognuno sta sotto la propria cupola del cielo" reinventa la figura dell'artista in un vasto campo spolverato di neve, isolato da un emisfero trasparente.
Il saluto nazista della figura è visibile ma protetto dalla cupola.
Kiefer ha spiegato che la posa agisce come un "parafulmine" per la nostra attenzione mentre la cupola ne limita la potenza; questa combinazione dimostra la convinzione dell'artista che non esiste un unico sistema teleologico di credenze, come il cristianesimo od il marxismo, appropriato per tutti gli esseri umani.

Discutendo di questo lavoro, Kiefer ha affermato: "Ogni uomo ha la sua cupola, le sue percezioni, le sue teorie. Non c'è un dio per tutti. Ogni uomo ha il suo, e talvolta [esso] si sovrappone o si interseca con quello di un altro". | © The Metropolitan Museum of Art

Anselm Kiefer | Let a Thousand Flowers Bloom / Lascia che mille fiori sboccino, 1999 | Christie's

Kiefer makes free with Mao’s famous statement about letting a hundred flowers bloom, which led to the arrest of so many in the arts who took him literally.
Upping the ante, Kiefer raises the figure to a thousand and depicts the socialist leader surrounded by flowers, and sometimes thorns, stretching forth his hand in a god-like iconic pose as if attempting the control of nature in its entity. [Anthony D’Offay Gallery, London] | © Christie's

Anselm Kiefer | Let a Thousand Flowers Bloom / Lascia che mille fiori sboccino, 1999 | Christie's

Kiefer si libera con la famosa dichiarazione di Mao sul far sbocciare cento fiori, che ha portato all'arresto di così tanti artisti che lo hanno preso alla lettera.
Alzando la posta, Kiefer alza la cifra a mille e raffigura il leader socialista circondato da fiori, e talvolta spine, che allunga la mano in una posa iconica simile a un dio come se tentasse il controllo della natura nella sua entità. [Anthony D'Offay Gallery, London] | © Christie's

"Why have our standards fallen so low?
Why do we have all these ugly things which nobody needs?
Industrial manufacture and new materials have led to truly unlimited possibilities of forms.
There are no longer any natural constraints which depend on materials such as wood and stone.
We simply manufacture everything that is technically possible and lack new structures on which to base our decisions". - Anselm Kiefer

Anselm Kiefer (Donaueschingen, 8 marzo 1945) è un pittore e scultore Tedesco.
Figlio di Albert e Cilly Kiefer, dopo il liceo si iscrive a Legge, ma nel 1966 lascia il corso per iscriversi a Pittura. Vive a Friburgo e frequenta lo studio di Peter Dreher poi si trasferisce a Karlsruhe dove avvicina il pittore Horst Antes, che considererà il suo primo e vero maestro. Nel 1972 incontra Joseph Beuys.

Sono gli anni in cui Kiefer inizia una serie di azioni artistiche che definirà "Besetzungen" (Occupazioni).
Egli, provocatoriamente, si fa fotografare mentre effettua il saluto nazista davanti ad una serie di luoghi della Germania Ovest e della Germania Est che per lui hanno significato dal punto di vista mitologico e storico.

Da una parte della critica tedesca è tacciato quale neo-nazista, e per molti anni tale etichetta lo accompagnerà creandogli non pochi problemi dal punto di vista espositivo e quindi economico, mentre, altri critici, sempre tedeschi, ne esaltano il coraggio, cioè il come "egli mette il dito nella piaga in quello che è stato l'incubo della Germania nazista".

Ne ha scritto Andrea Bonavoglia:
Dal 1969, Kiefer creò una sua revisione personale del periodo hitleriano, con quadri-fotografie in cui lui stesso interpretava un nazista col braccio alzato [...] Negli anni Ottanta, Kiefer approda invece al monumento, all’opera colossale che esce dalle pareti, dagli schemi, che invade gli spazi e li occupa come una mostruosa metafora della vergogna, o del senso di colpa, o del dolore.

Nel 1973, dopo aver sposato Julia, sua amica ai tempi dell'università, apre studio ad Ornbach e inizia una serie di grandi opere pittoriche titolate "Deutschlands Geisteshelden" (Germania Eroica).
Ancora additato da una certa critica tedesca come nostalgico e nazionalista, sebbene nel 1977 venga chiamato ad esporre a dOCUMENTA di Kassel, preferisce iniziare a esporre all'estero, dove, invece, la sua arte viene esaltata sia per la grande capacità tecnica, che Kiefer sempre dimostra, sia per i soggetti rappresentati.

Nei suoi quadri, per lo più di grande formato, comincia ad applicare sue xilografie e a incollare suoi disegni, che poi amalgama, col resto del rappresentato, ricorrendo a vari espedienti materici di estrazione per lo più povera.
Alla fine degli anni settanta comincia a frequentare l'Italia e i maggiori artisti del momento.

Nel 1980 la Biennale di Venezia gli dedica una mostra personale titolata "Verbrennen-Verholzen-Versenken-Versanden".
Nel 1982, a seguito del successo ottenuto dalle prime mostre tenute negli USA, viene di nuovo invitato a dOCUMENTA di Kassel, scatenando, ancora, le critiche negative di molti intellettuali tedeschi.

In effetti narrare la storia, in particolare quella scomoda, è da sempre l'interesse principale di Anselm Kiefer, autore di sensibilità ed artista che ha fatto del passato dell'Europa quindi, negli ultimi anni, dell'intero pianeta e, soprattutto, delle ombre che ne hanno oscurato le vicende socio-politiche-religiose, i suoi princìpi di studio e i suoi motivi di rappresentazione.

Nella seconda metà degli anni ottanta, Kiefer dedica tutta una serie di opere alla storia ebraica, ed in particolare alle donne ebree, quelle che hanno perduto la vita nei campi di stermino hitleriani.

Nei quadri di Kiefer non appaiono quasi mai figure umane, egli, infatti, predilige dipingere i luoghi, i paesaggi, gli ambienti dove le tragedie della storia si sono consumate.
Gli esseri umani paiono essere fagocitati dal vortice buio del male che hanno fatto a sé stessi ed al loro prossimo.

Sempre alla fine degli anni ottanta comincia una seconda e vasta tournée di mostre ed esposizioni negli USA: a Chicago, a Filadelfia, a Los Angeles e a New York.
E ancora in Italia, al Museo Correr di Venezia, nel 1997, alla GAM di Bologna, con un'enorme personale, nel 1999.

Dagli anni novanta Kiefer possiede uno studio a Buchen e a Gerusalemme e una casa in Francia.
Fra le ultime mostre di rilievo internazionale: "Anselm Kiefer" al Museo Guggenheim di Bilbao, e "Salt of the Earth" alla Fondazione Emilio ed Annabianca Vedova contemporaneamente alla LIV Biennale di Venezia.
È Accademico Corrispondente dell'Accademia delle arti del disegno nella Classe di Pittura.

Ha realizzato appositamente l'opera Die Grosse Fracht ("Il grande carico") per la Biblioteca San Giorgio di Pistoia e l'installazione permanente I Sette Palazzi Celesti presso l'HangarBicocca di Milano. | Fonte: © Wikipedia

Anselm Kiefer | Let a Thousand Flowers Bloom | Metropolitan Museum of Art

"Perché i nostri standard sono scesi così in basso?
Perché abbiamo tutte queste cose brutte di cui nessuno ha bisogno?
La produzione industriale e i nuovi materiali hanno portato a possibilità di forme davvero illimitate.
Non ci sono più vincoli naturali che dipendono da materiali come il legno e la pietra.
Produciamo semplicemente tutto ciò che è tecnicamente possibile e mancano nuove strutture su cui basare le nostre decisioni". - Anselm Kiefer