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Rosalba Carriera | Rococo painter

Rosalba Carriera (1673-1757), a Venetian Rococo painter, was best known for her innovative approach to pastels, which had previously been used for informal drawings and preparatory sketches.
She was also credited with pastel as a medium for serious portraiture that redefined the Rococo manner.

In her younger years, she specialized in portrait miniatures.
Carriera would later become known for her pastel portraits, helping popularize the medium in eighteenth-century Europe.

Rosalba Carriera | Autoritratto con il ritratto della sorella (pastello su carta, 1715) | Uffizi, Firenze

She is remembered as one of the most successful women artists of any era.
Carriera was born in Venice to Andrea Carriera, a lawyer, and Alba Foresti, who practiced embroidery and lace making.
With her mother and sisters, Rosalba engaged in lace-making and other crafts.
Her reasons for establishing her own studio as an artist remain unknown.
An early biographer, Pierre-Jean Mariette, suggested that when the lace industry began to falter, Carriera had to find a new means of providing for herself and her family.

The popularity of snuff-taking gave her an opportunity. Carriera began painting miniatures for the lids of snuff-boxes and as independent works.
She was among the first painters to use ivory instead of vellum as a support for miniatures.
Soon she also began producing portraits in pastel.
Prominent foreign visitors to Venice, young sons of the nobility on the grand tour and diplomats for example, sought out her work.

The portraits of her early period include those of Maximilian II of Bavaria; Frederick IV of Denmark; the "Artist and her Sister Naneta" (Uffizi); and August the Strong of Saxony, who acquired a large collection of her pastels.
By 1700, Carriera was already creating miniatures and by 1703 she completed her first pastel portraits.
In 1704, she was made an Accademico di merito by the Roman Accademia di San Luca, a title reserved for non-Roman painters.
Between 1720 and 1721, Carriera worked in Paris, where her work was in great demand.

While in Paris, Carriera was a guest of the great amateur and art collector, Pierre Crozat.
She painted Watteau, all the royalty and nobility from the King and Regent downwards, and was elected a member of the Academy by acclamation.
Her brother-in-law, the painter Antonio Pellegrini, married to her sister Angela, was also in Paris that year.
Pellegrini was employed by John Law, a Scottish financier and adventurer, to paint the ceiling of the Grand Salle in Law's new bank building.

Carriera's other sister, Giovanna, and her mother, were members of the party in France.
Both sisters, particularly Giovanna, helped her in painting the hundreds of portraits she was asked to execute.
This was because she undertook a lot of work in order to support her family.
Carriera's diary of these 18 months in Paris was later published by her devoted admirer, Antonio Zanetti, the Abbé Vianelli, in 1793.
Her extensive correspondence has also been published.

In the short time she spent in Paris, Carriera's work contributed to forming the new aristocratic tastes of the court and by extension, the tastes of Parisians. No longer did art serve only the monarchy's needs.

Her freedom, colorfulness and charms were injected into the Rococo style (which she was the face behind) which soon dominated the arts.
Despite her triumph in Paris, she returned to her home in Grand Canal, Venice in 1721.
Carriera, with her sister Giovanna in tow, visited Modena, Parma, and Vienna, and was received with much enthusiasm by rulers and courts.

In 1730, Carriera made a long journey to the royal court in Vienna, Austria.
While there, Holy Emperor Charles VI became her benefactor and was fully committed to supporting her work.
The Emperor amassed a large collection of more than 150 of her pastels.

In return, the empress worked underneath her and received formal artistic training.
The works she executed there were later to form the basis of the large collection in the Alte Meister Gallery in Dresden.
After her sister Giovanna's death in 1738, Carriera fell into a deep depression which was not aided by the loss of her vision (which might have been damaged by miniature painting in her youth) some years later.
She underwent two unsuccessful cataract surgeries but ended up losing her vision completely.
She outlived all her family, spending her last years in a small house in the Dorsoduro district of Venice, where she died at the age of 84.


Carriera's mother taught her the art of lace making. Her training as a portraitist remains undocumented.
It is possible that she studied with Antonio Lazzari, Federico Benecovich and Giuseppe Diamantini.
She may also have been associated with Antonio Balestra, whose work she copied.
There is speculation that the French painter Jean Steve encouraged her to make miniatures on ivory for the lids of snuffboxes, and that she received instruction in oil technique from Diamantini.
Carriera shared her talents with her sisters Giovana and Angela and later in life had female students such as Marianna Carlevarijs, Margherita Terzi and Felicità Sartori.


Carriera's influence would spread widely among many.
In 1720 she provided King Louis XV with a portrait that completed the transition from the previously accepted style of the court.
It was a shift between what looked powerful and a decorative style with international appeal.
She revolutionized the world of technology by binding colored chalk into sticks, which led to the development of a much wider range of prepared colors.
This expanded the availability and the usefulness of the pastel medium.
Although negatively dubbed 'The Rococo' by Maurice Quai, a follower of the neoclassicist Jacques-Louis David, Carriera played an important role in popularizing the style in France and later England, where George III was a major collector of her work.

Despite her renown and contribution to an established manner, Carriera is "often treated as an exception, a rarity as a woman artist" and very often ignored.
When the Rococo went out of fashion, Carriera's name and her impact was dismissed and that had very much to do with gender as well.


Carriera was the first female painter to initiate a new style in the art community.
The Rococo style emphasized the use of pastel colors; spontaneous brush strokes, dancing lights, subtle surface tonalities and a soft, elegant and charming approach to subject matter.
She was known for dragging the sides of white chalk across an under-drawing of darker tones to capture the shimmering texture of lace and satin.
She was also able to highlight facial features and the soft cascades of powdered hair.
Because of her, artists created work in the style for nearly a century.

Carriera had many patrons who were interested in her work.
Her earliest known pastel portrait depicts the collector Anton Maria Zanetti (1700) who procured many works by the artist and promoted her to other collectors when he travelled throughout Europe.
Joseph Smith was another one of her admirers and he too collected a great amount of her works.
King George III later purchased these pieces in 1762.
That collection contained one of many of her self-portraits.

Her best-known self-portrait is one she contributed to the Medici collection of self-portraits at the Uffizi Gallery in Florence.
This piece was different because she veered away from idealizing herself, as was a custom of the era.
Instead, she was brusque and honest in her representation, featuring a larger nose, thin lips and a deep dimple in her chin.
She holds a portrait of her sister and assistant Giovanna, whom she was very close to.

Her self-portrait work diverges from typical expectations of women artists of the time by aiming for an unvarnished appearance.
One such example is Self-Portrait as an Old Woman (1746), whose mismatched eyes hint at the eye problems which plagued her in later life.

Carriera was not just a portrait painter, even though that was her subject matter of choice due to her profession.
She also created a few allegorical pieces, including ‘The Four Seasons’, ‘The Four Elements’ and ‘The Four Continents’.
These allegories were represented by beautiful, nymph like and barely clothed women holding symbols that referenced the meaning of the piece. | Source: © Wikipedia

Rosalba Carriera (Venezia, 12 gennaio 1673 - 15 aprile 1757) è stata una pittrice e ritrattista nonché miniaturista su avorio Iitaliana.
È ricordata per aver introdotto i ritratti a pastello e per la sua copiosa opera divenuta famosa in tutta Europa.
Rosalba Carriera nasce a Venezia il 12 gennaio 1673 da Andrea Carriera, cancelliere presso la Serenissima e Alba Foresti, abile merlettaia.
Con le sue sorelle Giovanna (1675-1737) ed Angela (1677-1760) ebbe il privilegio di ricevere un'ottima educazione che, oltre alla letteratura, poesia e musica (violino) prevedeva anche lo studio di francese ed inglese.

Rosalba Carriera | Autoritratto, 1746 | Gallerie dell'Accademia di Venezia

Sembra che le sue doti artistiche siano state notate grazie ai disegni che elaborava per i merletti materni.
La famiglia decise di sviluppare questa sua abilità inviandola prima nello studio del pittore Giuseppe Diamantini, poi da Antonio Balestra.
Cominciò la sua carriera artistica dipingendo le tabacchiere con quelle figure di damine graziose che divennero poi la sua fortuna trasposte nelle miniature su avorio.
Intorno al 1703 appaiono i suoi primi lavori a pastello, tecnica che la renderà famosa in tutta Europa.
Nel 1705, grazie anche all'intermediazione del suo amico Cristiano Cole, fu accettata all'Accademia nazionale di San Luca a Roma, con l'opera Fanciulla con colomba.
La sua fama cresceva rapidamente e nel 1708 eseguì il ritratto di Federico IV di Danimarca che per alcuni mesi soggiornò a Venezia, mentre è dell'anno seguente un suo autoritratto divenuto molto noto perché conservato presso la Galleria degli Uffizi.

Con una reputazione già solida alle spalle, nel 1720 parte per Parigi insieme al cognato Giovanni Antonio Pellegrini, che ebbe molta influenza sul suo stile pittorico, e la sorella Giovanna.
Durante il suo soggiorno parigino, che durerà un anno e mezzo, realizza circa una quarantina di ritratti di cui il più noto è quello del giovane Luigi XV, attualmente conservato presso il Gemäldegalerie Alte Meister di Dresda.
Fu lei che lanciò la moda dei ritratti a pastello nella capitale francese, grazie anche ai commenti favorevoli del pittore Maurice Quentin de La Tour inerenti alla sua opera Jeune fille tenant une couronne de laurier, nymphe de la suite d'Apollon presentata in occasione della sua elezione all'Académie royale de peinture et de sculpture.
La nomina avvenne il 26 ottobre 1720 e fu considerato un evento particolarmente importante, non solo per il prestigio dell'accademia, ma anche perché erano ormai quasi quarant'anni che una donna non era eletta all'Accademia reale di pittura e scultura di Parigi.

Pochi anni dopo, nel 1723 fu invitata a Modena dal duca Rinaldo d'Este per realizzare alcune opere tra cui i ritratti delle sue figlie.
Nel 1725 dipinge una delle sue opere più conosciute, una Madonna, oggi conservata presso il Museo del Settecento veneziano.
Quello è anche l'anno in cui inizia a dipingere le Quattro stagioni per il diplomatico inglese Joseph Smith.
Smith possedeva già circa una ventina di pastelli della Carriera e Rosalba spedì in Inghilterra prima la primavera e l'autunno e solo in un secondo tempo l'estate e l'inverno.
I quadri entrarono nella collezione reale inglese nel 1762 e Giorgio III fece appendere proprio l'estate e l'inverno nella sua camera da letto di Buckingham Palace.

Commissioni importanti arrivano da tutta Europa e nel 1730 si reca da maggio a ottobre a Vienna chiamata dall'imperatore Carlo VI per eseguirne il ritratto, oggi perduto.
Durante la sua permanenza nella capitale austriaca realizzò anche il ritratto di Metastasio e di Daniele Antonio Bertoli (1677-1743) artista riconosciuto presso la corte imperiale.

Nel 1746 una malattia agli occhi la colpisce.
Quello è il suo ultimo anno di lavoro ma, nonostante l'età ormai avanzata non si rassegna e si farà operare di cataratta nell'agosto 1749, ma dopo un breve miglioramento diventa completamente cieca nel 1750.

Morì, sempre a Venezia, il 15 aprile 1757. Fu sepolta nella vecchia Chiesa di San Vio, situata nel sestiere di Dorsoduro, dove sempre abitò.
Assidue frequentatrici del ristretto circolo della Carriera furono Felicita Sartori, sua allieva prediletta e Marianna Carlevarijs, entrambe pittrici.
Ammirata dai contemporanei per il suo eclettismo, fu un'apprezzata conversatrice, cantante e musicofila.
A livello critico fu sottovalutata decisamente da Anton Maria Zanetti nel suo trattato del 1771, lo stesso che aveva usato parole di encomio per la pittrice nel 1733, e da Luigi Antonio Lanzi nel 1795.

Dopo la condanna senza appello da parte di Adelmo Damerini nel 1928, fu Roberto Longhi che finalmente nel 1946 tracciò un profilo dell'artista completo e valido.
D'altra parte con il suo viaggio a Parigi del 1720-21, favorito da Giovanni Antonio Pellegrini in seguito al matrimonio del pittore con la propria sorella, Rosalba Carriera aveva letteralmente conquistato la Capitale francese.

La peculiarità della Carriera era quella di saper scrutare il volto di chi le stesse di fronte, leggerlo in tutti i suoi particolari, capirlo e riuscire a trasporre con la pittura ciò che lei vedeva, tutto incorniciato da un profondo realismo come in Ritratto di signora anziana in cui dipinge in modo evidente il porro della signora, ritratta molto dolcemente.

Le opere che più destano la curiosità sono la serie dei suoi autoritratti, alcuni dei quali sono conservati a Venezia al museo del settecento a Ca' Rezzonico, mentre altri fanno parte di altre collezioni, come l'autoritratto del 1740, della collezione reale di Windsor; altre opere sono esposte alla Pinacoteca di Dresda «Alte Meister».

Questi autoritratti rivelano uno sviluppo psicologico e morale della persona, dalla giovinezza e gioia del primo autoritratto del 1709, conservato agli Uffizi, che rappresenta sé stessa mentre dipinge la sorella, fino a giungere all'ultimo del 1746, quello della "tragedia", dove si rappresenta con un volto molto invecchiato ed impassibile, triste e duro (inoltre indossa una corona di alloro) ad indicare lo stato d'animo dell'artista che si ritrasse proprio dopo che volle sottoporsi ad un'operazione alla cornea, con esiti negativi e complicazioni ulteriori che aggravarono la sua cecità fino a farla divenire totale.| Fonte: © Wikipedia

Rosalba Carriera | Self-Portrait, 1715 (Uffizi, Firenze) and 1746 (Gallerie dell'Accademia di Venezia)